La prima partita di pallacanestro

21 dicembre 1891. Siamo in pieno inverno, e il preside della YMCA International Training School (Springfield, Massachusetts) chieste al suo docente di scienze motorie una “Athletic distraction” da giocare al chiuso per gli atleti dell’istituto, e di cui potessero beneficiare anche durante l’inverno.

Il docente si chiamava James A. Naismith e per creare questa nuova attività si ispirò a un classico gioco che aveva praticato da bambino, “The duck on a rock”, in cui i giocatori dovevano lanciare dei sassi su una pietra (chiamata “duck”, anatra) che era a sua volta posizionata su un ceppo o una pietra più grossa, con lo scopo di farla cadere.

Prendendo due cestini di pesche e appendendoli a 10 piedi dal suolo, e lanciando un pallone da calcio al loro interno il dottore inventò lo sport che noi tutti amiamo.

Naismith quindi divise la sua classe di diciotto alunni in due squadre da nove e mostrò loro le 13 regole che aveva scritto per il nuovo gioco:

1. The ball may be thrown in any direction with one or both hands.

2. The ball may be batted in any direction with one or both hands (never with the fist).
3. A player cannot run with the ball. The player must throw it from the spot on which he catches it, allowance to be made for a man who catches the ball when running at a good speed if he tries to stop.
4. The ball must be held in or between the hands; the arms or body must not be used for holding it.
5. No shouldering, holding, pushing, tripping, or striking in any way the person of an opponent shall be allowed; the first infringement of this rule by any player shall count as a foul, the second shall disqualify him until the next goal is made, or, if there was evident intent to injure the person, for the whole of the game, no substitute allowed.
6. A foul is striking at the ball with the fist, violation of Rules 3,4, and such as described in Rule 5.
7. If either side makes three consecutive fouls, it shall count a goal for the opponents (consecutive means without the opponents in the mean time making a foul).
8. A goal shall be made when the ball is thrown or batted from the grounds into the basket and stays there, providing those defending the goal do not touch or disturb the goal. If the ball rests on the edges, and the opponent moves the basket, it shall count as a goal.
9. When the ball goes out of bounds, it shall be thrown into the field of play by the person first touching it. In case of a dispute, the umpire shall throw it straight into the field. The thrower-in is allowed five seconds; if he holds it longer, it shall go to the opponent. If any side persists in delaying the game, the umpire shall call a foul on that side.
10. The umpire shall be judge of the men and shall note the fouls and notify the referee when three consecutive fouls have been made. He shall have power to disqualify men according to Rule 5.
11. The referee shall be judge of the ball and shall decide when the ball is in play, in bounds, to which side it belongs, and shall keep the time. He shall decide when a goal has been made, and keep account of the goals with any other duties that are usually performed by a referee.
12. The time shall be two 15-minute halves, with five minutes’ rest between.
13. The side making the most goals in that time shall be declared the winner. In case of a draw, the game may, by agreement of the captains, be continued until another goal is made.

Il gioco era ancora senza un nome e qualcuno propose di chiamarlo “The Naismith Game”, ma lui rispose “We have a ball and a basket: why don’t we call it basketball?”

Ma perché dargli un nome? È semplicemente “Another new game“, disse Frank Mahan, uno dei suoi alunni.

La prima sperimentale partita in ogni caso si giocò. I 18 giocatori in gara furono:

John G. Thompson, Eugene S. Libby, Edwin P. Ruggles, William R. Chase, T. Duncan Patton, Frank Mahan, Finlay G. MacDonald, William H. Davis e Lyman Archibald da una parte.

George Weller, Wilbert Carey, Ernest Hildner, Raymond Kaighn, Genzabaro Ishikawa, Benjamin S. French, Franklin Barnes, George Day e Henry Gelan dall’altra.

La partita finì 1-0 con un canestro da lontano di William R. Chase, che consegnò la prima storica vittoria di questo sport alla prima squadra citata.

Il basket negli anni si è evoluto, sono subentrate nuove regole, si è concesso il permesso di avanzare palleggiando, ma il suo nome, “pallacanestro”, è ancora oggi immutato. E a distanza di 130 anni possiamo rispondere al discolo Frank Mahan, sperando che da qualche parte lassù ci stia sentendo: “No Frank, non è just another new game”.

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